dijous, 18 de juny de 2015

Biocontrol, un empresa derivada de la UB que ajuda a controlar les malalties de les plantes

Reduir l'ús de productes químics en agricultura és un dels grans reptes de la protecció del medi ambient i la salut humana al segle XXI. Una de les alternatives a fitosanitaris, herbicides i insecticides químics es troba en la mateixa naturalesa, és a dir, en els microorganismes que es poden utilitzar per combatre de manera natural les plagues i les malalties de les plantes.

Amb aquest clar objectiu va ser fundada el 2005 Biocontrol Technologies SL, una empresa de base tecnològica, spin-off de la Universitat de Barcelona, especialitzada en la investigació, desenvolupament i producció de microorganismes que poden actuar com a agents de control biològic davant malalties en els cultius d'hortalisses, ornamentals i planters.

La primera oferta comercial d'aquesta jove empresa ubicada al Parc Científic de Barcelona és el T34 Biocontrol, un producte que conté conidis o espores de Trichoderma asperellum soca T34, un fong d'origen natural que s'ha mostrat eficaç com a supressor de la fusariosi vascular, una malaltia provocada pel fong Fusarium oxysporum i que afecta més de cent espècies de cultius...

El Trichoderma asperellum soca T34 va ser descobert a partir de les tasques d'investigació de l'equip dirigit per Isabel Trillas, doctora en Biologia i professora de la Universitat de Barcelona especialitzada en control biològic de les malalties de les plantes. Durant els seus estudis als Estats Units, la doctora Trillas va conèixer la utilitat de diversos microorganismes en el control biològic de malalties vegetals, i quan va tornar a Catalunya es va centrar en el descobriment de nous productes d'aquest tipus.

Control de les malalties de les plantes

La professora Trillas estudiava les malalties provocades pel Fusarium oxysporum, i va observar que el compost que es produeix amb una part dels residus orgànics i restes de poda que es generen a l'àrea metropolitana de Barcelona actua com a supressor d'aquestes malalties. Aprofundint en aquest estudi, l'any 2000 l'equip de Isabel Trillas va aïllar per primera vegada en aquest tipus de compost el Trichoderma asperellum soca T34.

Entre els anys 2000 i 2005, la tesi doctoral de Lurdes Cotxarrera, dirigida per Isabel Trillas i Xavier Martínez, va servir per estudiar més a fons el Trichoderma asperellum soca T34 i les seves qualitats en el control de patògens a les plantes. "Vam descobrir diversos microorganismes en aquest tipus de compost, però vam veure que en especial el Trichoderma asperellum soca T34 tenia bons resultats amb Fusarium i rizoctònia, i vam considerar que podia tenir futur com a producte comercial", explica Isabel Trillas.

El Trichoderma asperellum soca T34 va ser patentat inicialment a Espanya (patent número ES 2 188 385 B1) a partir de la investigació desenvolupada com a propietat intel·lectual de l'equip promotor en el departament de Biologia Vegetal de la facultat de Biologia de la Universitat de Barcelona. Posteriorment, la T34 va ser patentada a Europa i els Estats Units.

"Quan ja teníem la patent, la Universitat de Barcelona es trobava en un moment de promoció dels spin-off i ens vam apuntar a aquesta oportunitat, entre altres motius perquè en aquell moment no vam veure cap empresa important interessada a posar al mercat una alternativa als productes químics clàssics", recorda la doctora Trillas. Els socis emprenedors de Biocontrol Technologies són Isabel Trillas, Francesc Peremiquel (professor de la UPC), Manuel Avilés (professor a la Universitat de Sevilla), Eva Casanova i la Universitat de Barcelona a través de Cultura Innovadora i Científica, mentre que el soci inversor és Uninvest (I+D Unifondo).

La cursa dels plaguicides orgànics

El 23 d'octubre passat, The Wall Street Journal publicava un reportatge de Jacob Bunge amb un títol suggeridor: "S'accelera la cursa dels plaguicides orgànics". L'autor descrivia els esforços -en inversions i investigació- que fan grans empreses químiques per descobrir i posar al mercat alternatives biològiques o naturals als productes químics utilitzats fins ara per tractar les malalties de les plantes.

"El gran canvi en el sector es va produir fa dos anys, quan Bayer AG va decidir invertir 400 milions de dòlars en la compra de microorganismes. Fins aquell moment les empreses químiques pensaven que podrien continuar amb el negoci de tota la vida", exposa Isabel Trillas.

El 1991 la directiva europea 91/414 ja havia fet un primer pas per harmonitzar i revisar els productes fitosanitaris autoritzats. "Des del 1991 fins ara han estat retirades del mercat més del 74% de les matèries actives autoritzades en aquests productes, principalment per motius de seguretat per a la salut de les persones i el medi ambient", assenyala la doctora Trillas.

La directiva 2009/128/CE, que es va implementar l'any passat, continua avançant en aquest camí amb la promoció de l'ús sostenible dels plaguicides, un plantejament que "afavoreix l'aplicació de productes com el T34 desenvolupat per Biocontrol Technologies", explica Trillas.

[Article publicat el 18 de gener de 2015 a la pàgina 'De la ciència al mercat', del suplement setmanal d'economia 'Diners' del diari La Vanguardia. Text: Joaquim Elcacho.]

Cap comentari:

Publica un comentari a l'entrada