dimecres, 14 de maig de 2014

El grup Celbiotech de la UPC patenta un producte per obtenir paper impermeable

Hi ha gairebé 3.000 tipus de papers diferents però, fins ara, no hi ha al mercat cap paper realment impermeable. Es poden trobar papers plastificats o amb cobertures de productes impermeabilitzants però cap paper fabricat a gran escala no porta amb propietat l'adjectiu d'impermeable.

Aquesta situació pot canviar tan aviat com arribi al mercat un producte patentat per la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC) gràcies a l'estudi del grup d'investigació Celbiotech d'Enginyeria Paperera, del Campus de Terrassa d'aquesta universitat, dirigit per la professora Teresa Vidal.

Una de les peces clau de l'estudi ha arribat de la mà d'Oriol Cusola, investigador que forma part del grup Celbiotech, a través de la seva tesi doctoral, dirigida per María Blanca Roncero i Cristina Valls, i completada amb la qualificació d'excel·lent Cum Laude.

"El grup Celbiotech treballa des de fa més de 20 anys en la utilització de la biotecnologia en processos paperers, per la qual cosa cada vegada s'estava més a prop d'aconseguir un dels objectius plantejats des de feia uns nou anys, que consistia a conferir propietats especials als papers, com podia ser la hidrofobicitat o la repel·lència a l'aigua. Amb la meva tesi es pretenia fer l'últim pas que quedava per assolir després de tants anys d'estudis del grup, que era l'adaptació a escala industrial", recorda Cusola.

Resultats positius amb enzims

Abans de la tesi doctoral de Cusola, el grup Celbiotech ja havia aconseguit bons resultats amb la utilització d'enzims que ajuden a fixar determinats compostos químics que aporten noves característiques al paper. El sistema utilitzat inicialment consistia a incorporar aquests enzims a la pasta del paper (quan la cel·lulosa encara està en la suspensió d'aigua), però això implicava alguns inconvenients en la fabricació a escala industrial.

"La nostra intenció era evitar aquests problemes aplicant la millora biotecnològica sobre un paper ja creat", recorda Cusola. "En les primeres proves vam trobar alguns problemes però al final va sorgir una idea que va permetre aplicar de forma fàcil el producte enzimàtic sobre la superfície del paper perquè quedés ancorat, conferint la propietat hidrofòbica al paper", detalla l'investigador.

La patent registrada correspon a un producte -encara sense nom comercial- que s'aplica sobre el paper i transforma les seves característiques, de manera que el converteix en un paper impermeable sense necessitat d'utilitzar ni plàstic ni parafina (com la que s'utilitza als vasos de paper).

"El més trencador de la nostra innovació és que aconseguim un paper impermeable aplicant enzims i compostos naturals, molts dels quals són derivats de la lignina (un dels components de l'estructura dels arbres) i, per tant, aquest suport impermeable és un producte molt més respectuós amb el medi ambient", explica Cusola.

El paper tractat amb aquest nou producte és impermeable però manté les seves característiques originals de textura o de facilitat per a l'escriptura. El nou producte impermeabilitzant patentat per la UPC és fàcil d'aplicar en el procés de fabricació industrial del paper i, d'altra banda, podria ser utilitzat per modificar la superfície de qualsevol material de base cel·lulòsica, "des de teixits de cotó o lli fins a fustes i els tèxtils no teixits o nonwoven fabric que estan molt de moda", proposa Cusola.

Premi Valortec a la millor patent de l'any

El grup d'investigació Celbiotech de la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC) ha guanyat aquest any el primer premi de la tercera edició del concurs Valortec en la categoria de patents. El concurs Valortec de plans de negoci de patents i empreses de base tecnològica està organitzat des de fa tres anys per ACC1Ó per incentivar que els investigadors catalans apliquin la seva investigació en serveis i productes per arribar al mercat. El premi també vol reconèixer els professors i els investigadors com a dinamitzadors de l'economia i com a peces clau de la transferència de tecnologia cap a la societat en el seu conjunt.

"Una part del premi que hem aconseguit en el concurs Valortec ha estat unes hores d'assessorament d'una empresa consultora especialitzada en transferència tecnològica i ens han aconsellat que creem un spin-off per explotar aquesta patent, i aquesta és una possibilitat que no descartem", explica Oriol Cusola.

El futur comercial d'aquest producte patentat per la UPC encara està en fase d'estudi, indica l'investigador: "Hem rebut moltíssimes trucades d'empreses interessades i hem iniciat converses amb l'objectiu d'arribar a un acord amb alguna d'aquestes empreses per fer un contracte de llicència i explotar conjuntament aquesta tecnologia, però de moment no hem tancat cap acord".

Els autors de la patent -Teresa Vidal, María Blanca Roncero, Cristina Valls i Oriol Cusola- ressalten que "la investigació de tots aquests anys no hauria estat possible sense el finançament públic obtingut, al voltant d'un milió d'euros, gràcies al projecte europeu Biorenew, als projectes del Funcicel i Biofibrecel del Ministeri d'Economia i Competitivitat i a la Generalitat de Catalunya".

[Article publicat l'11 de maig de 2014 a la pàgina 'De la ciència al mercat', del suplement setmanal d'economia 'Diners' del diari La Vanguardia. Text: Joaquim Elcacho. 

Passeu cada diumenge pel punt de venda habitual i no us perdeu els articles d'aquesta secció en l'edició paper de La Vanguardia. També en l'edició digital Premium, per a subscriptors.]

Cap comentari:

Publica un comentari